ARRECIFES EN NOVA SCOTIA

Por tercera vez en 33 años, me convertí en náufrago el 28 de junio de 2000, frente a Three Fathom Harbour en la costa atlántica oriental de Nova Escocia después de perder una terrible lucha de 10 horas contra una marea feroz. El mar, igual que siempre reclamó mi barco, pero lo más importante, los tres a bordo escapamos de su agarre sin un rasguño. Esta es la historia completa de como metí la pata de nuevo.

Salimos de San Juan el 15 de abril en un viaje de siete meses que nos llevaría a Nueva York, Halifax, Irlanda, Noruega y de regreso a San Juan. Navegamos por las Bahamas y subimos por la costa este de los Estados Unidos hasta Maine, deteniéndonos cada día o dos para visitar a buenos amigos que viven cerca de la costa. Con mi amigo Bob Scott y mi nieto Dan a bordo, salimos de Castine, Maine, hacia Halifax, Nova Escocia, donde encontramos a personas sumamente amigables.. Bob y Dan regresaron a su casa y mi nueva tripulación, Dick MacEwen, que me acompañó en la regata de Hong Kong a Manila en 1968 y también se unió a nosotros en este viaje en el tramo de NJ a Connecticut, y Bill Beavers, un veterano marino oceánico. quien llegó a Halifax el 27 de junio. Después de un recorrido por Halifax y una cena ligera, nos retiramos.

A las cinco de la mañana, con el sol cortando la neblina de la mañana, recogí nuestras líneas de muelle, puse en marcha el motor y conduje hacia la boca del Puerto cual nos quedaba a 20 kilómetros. Aunque le había sugerido a mi tripulación que permanecieran tumbados ya que esta etapa iba a ser puramente a motor, se vistieron y llegaron a cubierta una hora más tarde. Mientras salíamos del puerto, Dick preparó café en nuestra olla cubana y luego le pasé el timón a Bill con la solicitud de que se quedara en 12 metros de agua. Permanecí en cubierta por un tiempo mientras pasábamos por un largo estante que se extiende varias millas al sur de la última isla en el puerto. Cuando llegamos a la boya exterior, cambiamos de rumbo hacia el este, siempre con la condición de que permanezcamos en 12 metros de agua o más. Satisfecho, bajé y arreglé un desayuno para la tripulación, cual devoraron. El mar estaba en calma total. Cuando una ligera brisa comenzó a susurrar, levantamos la vela mayor y continuamos conduciendo a unos 6 nudos. El sol brillaba y la costa estaba claramente a la vista con una visibilidad de aproximadamente 15 kilómetros. Puse al día el registro,  revisé el GPS. St. Johns, Newfoundland, cual nos quedba a 800 kilómetros de distancia a 070 grados. De vuelta en cubierta, noté la profundidad en 60 metros y anuncié que tomaría una siesta corta.

No sé cuánto tiempo dormí hasta que me despertaron dos golpes. Corrí a la cubierta para encontrar al timónel dormido y el motor corriendo hacia adelante. Empujé a Bill Beavers fuera del timón y puse el motor en neutro, miré el indicador de profundidad y le grité a Bill: "¿Por qué no estabas mirando al indicador de la profundidad?" Y el me dice,” leo 12 metros”. Yo le grito, “No, lee 1.2 metros” Se había quedado dormido y permitió que la corriente nos tire hacia tierra.

Miré a mi alrededor para orientarme e inmediatamente puse el motor hacia adelante y con el acelerador a toda velocidad giró el timón. "New Chance" respondió rápidamente con rumbo hacia el suroeste. Con olas de medio metro nos levantaron pero no lo suficiente como para escapar del agarre del fondo. Hice funcionar el motor a toda velocidad durante mucho tiempo, posiblemente 30 minutos o más. El bote se negó a moverse. Hubo un tiempo en que solicité a Bill Beavers que se colgara fuera de las mortajas con la esperanza de minimizar el tacon, con un resultado negativo. Estábamos encallados.

En el Canal 16 emití una llamada PANPAN-MAYDAY que fue respondida inmediatamente por la Real Policía Montada de Canadá. Dick me dió nuestras coordenadas GPS, que le di a la RCMP. Solicité asistencia en forma de remolque. Ellos me respondieron que NO. Ellos salvan vidas..no propiedqd. Luchamos durante una hora más con el timón y el motor con la esperanza de poder encontrar un escape. El bote se negó a moverse. La marea continuó bajando.

Notamos en el horizonte un pequeño barquito inflable que pronto apareció. A bordo estaba Hein, un vecino del área quien había sido llamado por la Guardia Costanera. Le pedí que nos ayudara a llevar nuestro ancla a aguas profundas. Mientras Bill y Dick manipulaban el ancla con una cadena y 100 metros de cabo, Hein y yo lo montamos en el barquito y nos dirigimos a aguas más profundas y colocamos el ancla. De vuelta a bordo, rodeamos el cabrestante de génova y le dimos vueltas. El bote respondió y se metió en el oleaje. Un helicóptero de la Royal Navy  en lo alto preguntó si estábamos bien y si queríamos abandonar el barco. Nos comunicamos por radio que estábamos bien y todavía esperábamos salvar el bote. Llegó el barco de la Guardia Costera, Sambro. Les solicitamos que enviaran una línea para remolcar. Respondieron negativamente y nos dieron el nombre de una compañía profesional de salvamento en Halifax. Hein los llamó por su teléfono celular y después de varias llamadas de ida y vuelta acordamos su propuesta de asistencia de $ 3500.

Mientras tanto, el ancla se soltó y el bote volvió a girar hacia las olas. Arrastramos la línea con fuerza y el ancla se sostuvo por un corto tiempo, luego la arrastramos nuevamente porque, como descubrimos más tarde, el fondo consiste en rocas pulidas de 5 a 7 pulgadas de diámetro apiladas una sobre la otra. El ancla no tenía donde agarrar. La marea entrante empujó a "New Chance" cada vez más cerca de la costa. De repente, el bote se llenó de agua y brotó alrededor del mástil. La quilla se había desprendido del casco y un agujero de separación permitió que cada ola entrara en la cabina. Hein empujó almohadas en los espacios abiertos. Salté al agua para evaluar el daño y luego juntos corrimos a su casa para una sábana de plástico pesada, que armamos en largas filas. Me puse un traje y salté al agua para colocar la sábana sobre el agujero abierto. Las olas de un metro impulsadas por la marea entrante se apoderaron de mí mientras luchaba por colocar la sábana en la posición correcta. Después de una docena de intentos, lo aseguramos.

De vuelta a bordo, empapados hasta los huesos, volvimos a meter la ropa de cama en el agujero con la esperanza de detener la marea. Pasaron casi dos horas antes de que llegaran las personas de rescate, tres hombres en un pequeño bote de goma. Dos hombres más jóvenes se unieron y solicitaron que abandonáramos el barco. Me negué y solicité saber su plan de juego, qué equipo tenían con ellos. No recibí respuesta. Les dije que necesitábamos bombas, material para evitar que entrara el agua y una larga línea de anclaje a un cortador o para colocar un ancla pesada en aguas profundas. Habían llegado sin ninguno de los anteriores.

Lentamente, New Chance, se encontraba ahora a merced de la marea entrante y del costado de las olas, sobre el fondo rocoso. En algún momento, el último perno de la quilla se soltó, la quilla se cayó y el bote se inclinó en un ángulo de noventa grados. Bill y Dick abandonaron el barco y nadaron unos 100 metros hasta la orilla. Me aferré a la cabina de estribor navegando durante otra hora, incapaz de abandonar mi hogar, mi fiel amigo. Con la oscuridad acercándose, y sin nada más que hacer, nadé hasta la orilla y en los brazos de muchos de los residentes del área que en los días venideros ayudarían a salvar la mayoría de los objetos de valor de la New Chance. Abracé al cachorro boxeador de Heins para absorber su calor en mi cuerpo y detener mi temblor salvaje.

Durante los siguientes cuatro días, esta docena de amigos extraordinarios recién conocidos nos alojaron, nos alimentaron y nos ayudaron a transportar nuestras pertenencias a un lugar seguro a lo largo de más de una milla de costa rocosa prácticamente impenetrable. Me dolía el corazón cuando las motosierras arrancaban winches y otros equipos. Una vez que se calló el mástil, la siguiente marea alta volvió el bote a su posición vertical. Los escombros cubrían la orilla. Durante la marea baja llenamos cubos con herramientas y repuestos regurgitados por New Chance.

Todos en Nueva Escocia fueron tan buenos con nosotros, pero los vecinos de Three Fathom Harbour y los de Aldemarle Marina en Halifax son los mejores. Hein, quien vino al rescate y su esposa Valeria, todavía barren la playa todos los días en busca de más de nuestras pertenencias personales. Jimmy Flynn con su hija Angie y Brian condujeron el vehículo todo terreno hasta el terreno recuperado. Y nuestros ángeles salvadores, Bill y Paulette Hamilton, nos acogieron, acostaron y nos alimentaron durante cuatro días, quienes con gusto nos permitieron llenar su hogar con nuestras empapadas posesiones arenosas, luego corrieron docenas de cargas hasta que estuvo seco y limpio. Luego nos permitieron pisotear su hierba para secar las velas. Muchos otros, John Owen, Lyle Brown y Dave Gaetz pasaron horas ayudardo a alimentarnos y lavar ropa. En ninguna otra parte del mundo he encontrado esta profundidad de hospitalidad que en Nueva Escocia.

William Butler   Febrero 2020